En un reciente trabajo publicado por el Journal of Vertebrate Paleontology un grupo multidisciplinario de investigadores de diferentes instituciones con la participación de una investigadora de nuestro Instituto dio a conocer la presencia de un interesante pez fósil triásico. Los peces pulmonados (lungfishes) también conocidos vulgarmente como “peces caminantes”, pertenecen a los sarcopterigios  correspondientes al clado de los Dipnoi.  Las formas vivientes están representadas por tres géneros distribuidos entre América del Sur, África y Australia. El registro fósil más antiguo es Devónico, pero se vuelven notablemente abundantes en depósitos post-paleozoicos. Los registros sudamericanos más antiguos de peces pulmonados fósiles proceden de estratos pérmicos en Brasil. Estos especímenes consisten en placas dentarias aisladas asignadas a Ceratodontidae y Gnathorizidae. Los hallazgos triásicos están restringidos a una placa dentaria única e incompleta de la Formación Santa María (Carniano) de Brasil. El espécimen fue referido a Ptychoceratodus, probablemente relacionado con la forma europea P. phillipsi.

Mapa de ubicación del hallazgo en el Cerro Caheuta, cuenca triásica de Cuyo, Mendoza.

Al final del Triásico, las ictiofaunas retuvieron un gran número de sarcopterigios, incluyendo dipnoideos. En América del Sur, las ictiofaunas triásicas son casi desconocidas, y hasta hace poco tiempo, los dipnoideos estaban ausentes del registro argentino. Así, el hallazgo de un pez pulmonado en el Triásico de la Argentina central constituye un aporte importante a las faunas de peces, corroborando la existencia de éstos en el Cono Sur. Vale la pena mencionar que P. cuyanus pertenece a un grupo de especies de Ptychoceratodus que contiene taxones reportados en otras regiones del Gondwana como Madagascar e India. Además, la placa dentaria triásica de Brasil (P. P. phillipsi) es morfológicamente similar a las placas dentales recuperadas en el Triásico de África y Australia. Los peces pulmonados (lungfishes)  gondwánicos del género Ptychoceratodus están de acuerdo con el patrón paleobiogeográfico propuesto para los tetrápodos del Triásico Tardío. Este modelo consiste en la definición de varios cinturones paleolatitudinales que reflejan que los linajes de tetrápodos de los territorios gondwánicos estaban más estrechamente relacionados entre sí que con los de Laurasia.

Placa dentaria de Ptychoceratodus cuyanus.

La falta de registros publicados de dipnoideos triásicos en América del Sur antes del año 2008 dio lugar a que este continente no formara parte de los análisis paleobiogeográficos de los dipnoideos modernos del Triásico Temprano. Algunos autores propusieron que Ptychoceratodus era de aparición tardía en América del Sur, como inmigrante de otras masas del Gondwana, donde estaba presente desde el Triásico (India, Madagascar, Australia, África). La presencia de un Ptychoceratodus triásico en la Argentina central indica que el género estuvo probablemente presente en el continente a lo largo del Mesozoico.

Vista oclusal de placas dentarias de un grupo seleccionado de dipnoideos.

Esto también refuerza la idea de que el género Ptychoceratodus estaba ampliamente distribuido en los hemisferios Norte y Sur antes de la división de la Pangea. En América del Sur, los dipnoideos mesozoicos registrados más antiguos son Ptychoceratodus cf. Phillipsi de la Formación Santa María del Triásico Superior de Brasil y la forma presente del Triásico Superior de Argentina.

Distribución de los dipnoideos triásicos en los diferentes continentes.

Anteriormente a estos descubrimientos, los dipnoideos mesozoicos más antiguos del continente eran los descritos en el Jurásico Medio de Uruguay. El hallazgo actual llena una brecha geográfica, indicando que los dipnoideos estaban ya presentes en el Triásico de Sudamérica. Para mayores detalles se remite al trabajo publicado.

Agnolín, F.L., Bogan, S., Brissón Egli, F., Novas, F.E., Isasi, M.P., Marsicano, C., Zavattieri , A. y  Mancuso, A. 2016. A new lungfish (Dipnoi) from the Late Triassic of South America. Journal of Vertebrate Paleontology (en prensa).

Journal webpage: http://www.tandfonline.com/loi/ujvp20